在還債之旅的剛開始幾年,我們很容易陷在所有慘痛的經驗中,後來我們學到四件重要的事情,對之後的計畫成功至關重要。以下為我們一開始在償還 10 萬 8,000 美元時,做對了的事情。

有緊急預備金,儲蓄、還債立於不敗。幾%才夠?

在還債之旅的剛開始幾年,我們很容易陷在所有慘痛的經驗中,即使體驗到小小的成功,也開心不起來。然而這些小成功是基石,幫助我們看見後來極大的成功。更重要的是,它提供後來應用 2% 法則時所需要的種種工具。

在剛開始三年,我們學到四件重要的事情,對後來的計畫成功至關重要。以下為我們一開始在償還 10 萬 8,000 美元時,做對了的事情。

1. 緊急預備金非常重要。

在還債的剛開始幾年,許多專家都會提到一個訣竅,就是準備緊急預備金。回想起來,這真的很重要。為什麼?首先,你手邊必須有一筆足夠的現金,來應付大型、無預警的消費。你可能遇到醫療緊急事件、汽車需要維修、熱水器故障、屋頂瓦片掉下來⋯⋯這些都是生活的一部分。如果沒有事先準備,你之後可能非常需要借錢來處理這些事。你可不想再欠更多錢了,此外,如果你開了一條債務小裂縫,可能會再挖出更大的坑洞,比這些緊急事件一開始需要的錢還多。

那麼,緊急預備金應該預留多少?從我們的自身經驗、以及與別人談到的內容來看,這沒有一個標準數字,因為變因太多了。你看這本書時,會發現我們都是以百分比為基礎來談論財務問題,因此緊急預備金也是一樣。

我們建議,每個家庭預留年收入總額的 1% 到 2% 當作緊急預備金,1% 是最低底線,足以應付大部分的緊急狀況。而對某些家庭來說,例如你的房子屋齡已大、管線老舊、車輛老舊,或家裡人口較多,則有必要提高到年收入總額的 2%,最少預留 1%,然後根據過去幾年的緊急狀況、頻率和你推測可能發生的事件來評估。

舉例來說,如果你一年賺 5 萬美元,1% 到 2% 的緊急預備金就是 500 美元到 1,000 美元。如果你一年賺 10 萬美元,目標就是1,000 美元到 2,000 美元。

在少數狀況時,我們建議在非常短暫的時間內做一些犧牲,來達到這個存夠緊急預備金的目標。在第 15 章裡,你可以看到更多小方法,幫助你在 30 天內籌到緊急預備金。如果花的時間更久也沒關係,因為你依然在進步,千萬不要忘記這點。(推薦閱讀:小富婆理財指南:膽小存錢,不如勇敢賺錢

然而,這的確需要犧牲,可能要吃得簡單,更辛苦、更努力,用上所有應急存錢的方法,不過這只需要維持一個月左右。我們建議你趕快達到緊急目標,然後再回復到可持續、又有效的 2% 法則,達成你其餘的目標。另外,我們也建議把緊急預備金存在另外一個帳戶裡面,和你平時使用的銀行帳戶分開,讓你不容易取得這筆錢。這麼做可以避免以下狀況:

  • 以防不小心花掉它。
  • 避免把週末旅行、到其他地區玩一晚解釋為緊急事件。
  • 這筆錢必須存著,留給真正的緊急事件。

如果你之後確實運用到了緊急預備金,那麼等到這個緊急事件過去後,就再存一筆緊急預備金回去,就能為下一次的緊急事件做準備了。


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2. 使用現金生活非常重要。

我們學到重要的另外一堂課,就是使用現金的重要。雖然這個概念很簡單,但對那些正努力邁向無債狀態的人,更是極為關鍵。現金創造自由。這聽起來違背一般人的觀念,我們通常認為,信用卡和源源不絕的現金流才會提供自由:花錢、在最後一分鐘才決定、做任何想做之事的自由。

但事實是,如果你不替自己設下非常清楚的預算限制,你的財務就會不安全,因為你不知道自己的界線在哪裡,或是這些界線很抽象。對許多人來說,這表示抽象到會超出預算,然後就有債務問題。有一個以遊樂場的孩子做的研究,顯示出界線的重要。一群學齡前的孩子被分為兩組,一組帶到有柵欄的遊樂場,另一組帶去沒有柵欄的遊樂場。

事前假設在沒有柵欄的遊樂場中的孩子,會有更多創意、更興奮、更自由、玩得更盡興。然而真正測試時,卻正好相反。在沒有柵欄的遊樂場中的孩子,都緊緊圍繞著老師,待在遊樂場的中央。他們表現出焦慮、有壓力的樣子;反而有柵欄遊樂區中的孩子,開心的發揮更多遊戲創意、自由探索,享受柵欄內的所有空間。事實上,他們就在柵欄的旁邊遊玩。

同樣狀態也可以套用到只使用現金消費上。當界線設定清楚時,就有更多的財務自由。你可能認為,當使用簽帳金融卡時,就有明顯的界線。但要記住,當你親手拿著現金、親眼看著現金離開你的手時,你的觀念是不一樣的。

如果你現在背負債務,我們建議你在還債結束之前,只使用現金消費。因為簽帳金融卡太抽象、太容易恣意使用了。如果你已經使用現金一段時間,認為你可以控制消費,而簽帳金融卡又比較便於管理,那麼使用它當然沒問題。但如果你發現自己或家人花錢花得越來越隨便,就選擇只能使用現金一陣子。

3. 賺取額外的收入非常重要。

在計畫剛開始時,我們盡所能的設定了一大堆禁止事項。雖然那確實有一些進步,但由於當時只能付得起最低繳款額,所以必須花 60 年,才能還完所有債務。為什麼我們 4 年之間搞出的爛攤子,得花 60 年擺脫?這制度多麼不公平!

因此我們不斷思索:到底要怎麼趕上?必須給出些什麼,必須做到些什麼,必須改變些什麼,但那到底是什麼?我們還能再多做什麼?還能再多要求什麼?還能採取什麼其他步驟?

多虧了前總統,幫助我們找到這驚人的答案。那天是美國總統日(Presidents’ Day,二月的第三個星期一,主要紀念皆為二月出生的林肯與華盛頓),也是我們第一個寶寶出生的六星期後。我們本來打算在家睡覺,卻被門口很大的「砰」一聲嚇醒。那聲「砰」示意艾力克斯起床,去門口拿報紙。

我們終於有一個早上是可以看報紙,而不是像平常那樣剪下折價券後,就直接把剩下的報紙丟進回收桶。夾在那份假日報紙中,有一張像是閃亮金色票券的東西,就是我們的答案。上頭寫著「招募:尋找送報員,立即上工。一條路徑每月平均 200 美元」。(推薦閱讀:斜槓青年:我要的不是多重收入,而是多重人生

我們兩人都看到,都產生同樣的想法,彼此看了一眼,甚至連一個字也不須說出口。我們確實每天都需要多幾張「林肯」(5元美鈔)和一大把「華盛頓」(1 元美鈔),才能追上每個月的支出。這份工作正好符合要求,我們可以每天上班前,一起做這份工作,這樣就不會影響到艾力克斯的正職;我們也可以不用上健身房,一大早起來運動。

艾力克斯當天早上填好了申請表,審核速度超級快,不到 10 分鐘就有了一份新工作,隔天早上就能開始。我們選了兩條相鄰的路徑,這樣就可以開車工作,而且每個月可賺 400 美元。隔天早上,我們 4 點半就從床上跳起來,準備好要送的報紙,裝進後車廂、抱起寶寶,把這睡美人放進汽車後座的安全座椅裡。我開車,艾力克斯坐在後座照顧寶寶,也方便隨時跳下車送報。

這其實並不容易,當我們做到第三週和第四週時,每天早上 4點半在寒冷的低溫中起床、完全沒有休息、還帶著一個新生兒,真的很困難,但是我們惹上太多麻煩,不得不做送報工作。

我們沒有把這件事告訴朋友或艾力克斯的同事,因為我們拚命維持面子。這種工作通常是青少年在做的,而不是一對有新生兒和全職工作的已婚夫妻。


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每個月 400 美元對我們來說,是很大的數字,就像一袋純金。但是這 400 美元我們賺得很辛苦,真的相當辛苦。結果算起來是兩個人每天賺 13 美元,也就是一人一小時 3 美元。雖然這每小時 3美元是救命錢,但這份小工作帶來更多的是教訓、見解和動機。

它讓我們理解債務的本質。我們犧牲睡眠、自尊,投入勞力去賺這一小時 3 美元,為的是償還那些一眨眼就堆積起來的數千美元債務。這份工作幫助我們理解到債務的成本,雖然當時我們並沒有完整的學到教訓,但它卻是一件我們偶爾還會提起的事,要自己記得最初那幾年,債務對我們家造成的折磨。

最後,我們並沒有做那份工作太久,因為應該把多餘的時間花在時間的投資報酬率比較高的工作上。我們需要提高收入,便選擇從送報紙開始。不過考慮到時間和體力,送報紙似乎是一份很極端的副業,尤其是薪水方面。但是短時間做這樣的工作,或許能使你更加珍惜正職工作,並尊重你的薪水。此外,它也可以幫助你思考如何使用金錢,要債務還是汽水?

別擔心,我們不是指低薪工作是必須的、亦不是每個人都要去做。但如果你在絕望的處境中付不起帳單,正需要得到多一點錢才夠繳帳單,那麼它或許是個好開始。不過要記得,這不需要長期做,而是一個非常短期的方法,讓你趕快走上賺額外收入之路。記得,你必須開始跳脫框架思考。

不要以為我們增加 2% 收入的旅程,就結束在送報紙上,這只是個開始,使我們理解為了達到財務目標,額外收入多麼關鍵與重要。請去看看 14 章,我們會詳述最初送報紙的想法,怎麼轉變並成長為更有效率、更聰明的方法,賺進更多額外收入。

4. 刪減食物預算非常關鍵。

賺取額外收入並非唯一的方法,有人介紹我另一種方法,就是開始刪減食物的預算。適當的使用優惠券,能大幅降低日常用品的預算。

這裡說的優惠券,不是你花好幾個小時從報章雜誌剪下來,刻意到商店去,卻發現一般商品依然比優惠券中的特定品牌商品便宜。這裡說的是使用優惠券時,有種成功且有效的祕訣,而我也決定使用這個祕訣來降低預算(請見 181 頁)。

如此一來,我可以把一家四口(兩個大人、一個嬰兒和一個 2 歲的幼兒)每週生活用品的預算降到 35 美元。附帶一提,現在的我們嘗試過著全食品(按:也稱原型食物〔Whole food〕,沒有經過過度加工的食物)、有機,和自製食品的生活方式,同時維持非常緊繃的日常用品預算。

當時使用優惠券只是個暫時方法,引導我們到想去的地方,而且在那段時間,它拯救我們免於落入徹底的絕望中。我們才有錢餵飽家人、勉強用剩下的錢付帳單。