你覺得,人類是整個宇宙中唯一的存在嗎?會不會在某個遙遠星球裡,住著「外星人」呢?物理學家霍金(Stephen Hawking)日前宣布要展開一個宇宙的探索計劃,想要找出宇宙是否有其他生命體的存在。來看看這個超酷的計劃!(延伸閱讀:【女人迷實習週記】宇宙沒有經歷過大爆炸,也不會有今天的美麗

7月20日這天,是阿姆斯壯登陸月球的日子,天文科學家們也選在有歷史意義的這天於倫敦宣布,他們要展開史上規模最大的監聽太空計畫。

人類是唯一存在宇宙中的生命體嗎?科學家們要找出答案。

跨國合作 一起監聽外太空!

BBC、《衛報》綜合報導,上週四(14)的夜晚,人類共享了歷史性的一刻:在宇宙中飛了近 10年的「新視野號」 (New Horizons)終於揭開了冥王星的神秘面紗,而科學家們延續這股興奮,在 7月20日「人類登月」四十六周年(註 1)這天宣布,他們將展開人類史上最大規模的「監聽」外太空行動!方法是運用精良的天文望遠鏡接收太空來的電磁波,觀測是否有其他生命體存在。

註 1:1969年:美國阿波羅11號登月艙在月球靜海登陸,太空人阿姆斯壯成為首位踏上月球的人類。

7月20日這天,「突破行動」請來世界知名的科學家齊聚,一起宣布將展開聆聽宇宙的計畫。圖左是物理學家霍金,因為漸凍症導致無法行動的他,正運用語音合成系統向大家宣布這項計畫,銀幕上的字幕:「在浩瀚的宇宙中,我們人類只要看看自己,就知道看似極度不可能的事情其實是做得到且時常在發生。」

規模超過以往 解決人類大哉問

知名物理學家霍金(Stephen Hawking)在 20號時宣布啟動重大計畫「突破行動」(the Breakthrough Initiatives),BBC 報導到,這項行動包含了兩個子計畫在其中,一個是「突破聆聽」(Breakthrough Listen),因為探索規模超越過往好幾倍,被學界認為是至今規模最大的計畫;另一個則是「突破訊息」(Breakthrough Message)。來自國際各界的科學家將通力合作展開探索外太空的任務。

20號的記者會上,霍金博士談到人類探索宇宙的必要性,他說:「我們(人類)是活著的。我們有智慧。我們必須知道(宇宙是否只有人類是唯一生命體)。」(和你分享:《愛的萬物論》:霍金的故事,讓相愛凝結在怦然一刻

全人類的責任

最先開始的第一個子計畫「突破聆聽」(Breakthrough Listen),是由專注物理、生物和數學等科學發展多年的俄國企業家米爾納(Yuri Milner)資助,他是這項計畫的唯一贊助者,身價高達千億台幣的米爾納投入了 1億美元到這項「聆聽」宇宙的計畫中。

米爾納對《衛報》記者說:「身為人類,我們的責任就是要盡力找出那困惑我們許久的大哉問:『(宇宙中)我們人類是否是唯一的存在?』,不去做這件事的代價太大了」。


人類是唯一的智慧生命體嗎? 2014年8月時,俄國的太空人在國際太空站牆外發現有機體,檢測後發現這類似地球上一種海中蜉蝣生物(sea plankton)。圖片就是以蜉蝣生物為靈感,在卡通「海綿寶寶」中壞壞又想征服世界的「皮老闆」。Photo credit: Jonathan McIntosh

安全至上 先聽再「說」

「突破行動」的第二個子計劃名為「突破訊息」,進行方式將類似國際競賽,天文學界歡迎來自各國的科學家們創造能向宇宙散播的數位訊息碼,當中包含了介紹人類族群、人類文明以及地球這顆行星。這些訊息並不會實際真的傳出去,而是希望能讓科學家們一起思考,人類該如何在符合各種規範下,安全地向外星生命體傳達我們的存在。

霍金就談到,未知的外星生物也很可能和人類一樣,有著暴力的天性,他說:「接收到我們訊息的生命體,他們很可能已經發展先於人類數十億年,力量強大的他們看到人類時,很可能會把我們當成跟細菌一樣的東西來看待。」

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哈伯望遠鏡在 2000年時拍下的亮眼星雲(NGC 6751)的樣貌。

冥王星都看完了...還有誰和我們共享宇宙?

《衛報》報導指出,「突破聆聽」計畫找來了全球頂尖的專家,當中包含發現最多顆太陽系以外行星的馬西(Geoff Marcy,註:前 100顆太陽系外行星的其中 70顆是他、保羅‧巴特勒和黛布拉‧費希爾共同發現),而創造「搜尋地外文明計畫」(註 2)的創始人德瑞克(Frank Drake)也在其中。

正在柏克萊大學任教的馬西說:「我們看遍了太陽系內其他行星的景色,現在也包括了(太陽系邊緣的)冥王星,但目前都沒有看到有智慧生命體的跡象,在我們地球所處的太陽系內,我們在其他鄰近的行星上看不到城市文明、道路系統也找不到生命體曾出現過的方尖碑等紀錄。」(延伸推薦:【插畫專欄】我懂你的值得:每一個你,都是發光的星

「我們在太陽系內是如此孤單,所以想要繼續探索下去是很自然的事情,我們希望能在(太陽系之外的)其他星系找到能交流的存在。(透過這些任務)我們期待能知道人類到底是孤單唯一的(智慧生命體),或是其實人類能加入另一個有感情的族群,與他們共享整個宇宙。」

註 2:《維基百科》介紹,搜尋地外文明計劃(SETI),是對所有在搜尋地外文明的團體的統稱,不是只代表一個組織。這其中較著名的學術單位包括哈佛大學和柏克萊加州大學,非營利組織 SETI 協會。這些組織致力於用無線電望遠鏡等先進設備接收從宇宙中傳來的電磁波,從中分析有規律的信號,希望藉此發現外星文明。

來自星星的訊號

如果說,其中一台望遠鏡真的捕捉到「來自星星的訊號」,而且還得到一群學者的背書的話,那麼科學家就會用另一台望遠鏡進行「重複驗證」的步驟,在「搜尋地外文明計畫」中擔任首席科學家的丹恩(Dan Werthimer),他解釋道:「在做出重大宣布前,你必須先經過獨立驗證,因為(望遠鏡抓到的)很可能只是隻蟲子發出的聲音,也可能是哪個學生的惡作劇」。丹恩表示,任何訊息儘管經過學界驗證,還是需要經過一一解碼後才能發布。

最終結果 人類請好好思考

丹恩繼續說:「數千年來,人類總是不斷地問:『(宇宙中)只有我們存在嗎?』,答案不論是或不是,其背後代表的意義是相當深遠的,因為如果我們發現宇宙是充滿生命的,那麼我們就可以透過其他生命體來學習,他們是如何突破互相殺戮的瓶頸延續至今,同時也代表我們可以加入到宇宙的大家族中。」

「如果說,我們發現全宇宙就只有人類這個智慧生命體的話,那麼我們人類最好明白,珍惜這顆行星上所有生命是多重要的事情。」

2016年開跑

計畫正式開跑時間,就落在 2016年1月,科學家們將運用 2台目前世界上最精良的天文望遠鏡來觀測太陽系外是否有其他生命體:一台是美國西維吉尼亞州的「綠堤天文望遠鏡」(the Green Bank Telescope),另一個是位在澳洲的帕克斯天文望遠鏡(Parkes Telescope)。


除了美國的綠堤望遠鏡,另一台將用來接受訊號的望遠鏡就是圖中位在澳洲的帕克斯天文望遠鏡。Photo credit: wikicommons

人類在不久的未來,就能知道自己是否為宇宙中唯一的生命體。圖為 20號的記者會上的前導影片截圖。20號時,「突破計畫」記者會的開場影片,用絕美的影像告訴大眾他們將展開的計畫。(一起來看:絕美烏尤尼天空之鏡:旅行,讓我慶幸曾活過

開場影片↓(建議用 HD 畫質觀賞)